Agencias federales investigan explotación de migrantes en la industria avícola de Alabama

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Al menos tres agencias federales comenzaron el año pasado a investigar las condiciones laborales de los inmigrantes en este creciente centro sureño de la industria avícola estadounidense, según personas familiarizadas con las pesquisas.

Las agencias han estado buscando evidencia de explotación de inmigrantes hispanos en el área después de que un número inusualmente grande de menores no acompañados fueran liberados de refugios federales para patrocinar familias aquí el año pasado, dijeron estas personas a Reuters.

Una investigación del Departamento de Salud y Servicios Humanos de EE. UU. se centró en si los menores eran víctimas de traficantes que los explotaban como mano de obra, dijeron tres fuentes familiarizadas con las investigaciones. Si bien los investigadores no han descubierto evidencia de tráfico de niños, encontraron condiciones de trabajo de «explotación» para algunos inmigrantes, agregaron las fuentes, sin proporcionar más detalles.

El Departamento de Trabajo de EE. UU. y las Investigaciones de Seguridad Nacional de EE. UU., por su parte, también investigaron las condiciones laborales y de personal en el área, dijeron a Reuters personas familiarizadas con esas pesquisas. Ninguna de las investigaciones ha dado lugar a cargos penales o sanciones civiles, y no está claro si lo harán.

Los portavoces de las tres agencias se negaron a comentar sobre las investigaciones en curso. Algunos detalles de las investigaciones fueron informados por primera vez por Bloomberg Law.

Las investigaciones siguen a las preocupaciones entre los empleados federales que supervisan la liberación de menores no acompañados atrapados cruzando la frontera mexicana hacia Estados Unidos. Estos funcionarios estaban preocupados por el creciente número de niños que se dirigían a Enterprise, donde las granjas avícolas y las plantas de procesamiento ofrecen una gran demanda de empleo.

Reuters el lunes describió a un menor guatemalteco recién llegado que utiliza una identificación falsa para trabajar en una planta cerca de Enterprise. La adolescente encontró un trabajo con facilidad, dejando la escuela mientras se apresura a pagar las deudas con los contrabandistas que la ayudaron a cruzar la frontera de los Estados Unidos.

El gobierno de EE. UU. ha estado en alerta máxima por el tráfico de menores migrantes hacia la industria avícola desde 2014, cuando las autoridades descubrieron a adolescentes guatemaltecos trabajando sin paga y viviendo en remolques destartalados en una granja de huevos de Ohio.

El Servicio de Inmigración y Control de Aduanas de EE. UU., que supervisa las Investigaciones de Seguridad Nacional, ha dicho bajo la presidencia de Joe Biden que está cambiando su enfoque de control en los lugares de trabajo. En lugar de arrestar a los trabajadores por infracciones de inmigración, se dirige a los empleadores que explotan a los inmigrantes indocumentados.

Los trabajadores de la industria avícola en Enterprise y sus alrededores dijeron a Reuters que los inmigrantes, incluidos los menores, obtienen fácilmente credenciales falsas y las entregan a empresas de personal que los ayudan a encontrar trabajo en las plantas del área.

Las empresas, dijeron, a veces recortan el pago de los trabajadores por los servicios, incluido el transporte hacia y desde el lugar de trabajo, y les niegan beneficios como el pago de horas extras, días de enfermedad, tiempo libre y cobertura médica.

Los expertos en derecho laboral dicen que los grandes procesadores avícolas a veces han confiado en empresas de personal para evitar la responsabilidad por contratar trabajadores indocumentados. Las empresas de dotación de personal, como empleadores directos, por ley se vuelven responsables de investigar a los solicitantes y determinar si se les permite trabajar.

Una investigación federal anterior sobre la contratación de trabajadores avícolas en Alabama condujo a condenas penales en octubre pasado.

El juicio federal en el norte de Alabama ilustró las prácticas abusivas de una empresa de personal allí y lo lucrativo que puede ser el negocio de reclutamiento de inmigrantes. El jurado condenó a una pareja casada, Deivin y Crystal Escalante, por cargos de lavado de dinero y conspiración para transportar inmigrantes ilegalmente.

Según documentos judiciales y transcripciones del juicio, los Escalante suministraron trabajadores indocumentados, incluidos varios menores, a una planta propiedad de Mar-Jac Poultry Inc. en Jasper, Alabama.

Los Escalante se declararon inocentes y ahora esperan sentencia. Refirieron las preguntas a Gregory Reid, el abogado de Deivin. Reid dijo a Reuters que Mar-Jac contrató a la pareja debido a sus conexiones en la comunidad hispana local.

Mar-Jac, con sede en Gainesville, Georgia, no ha sido acusada de irregularidades. Linda Cox, gerente de recursos humanos de Mar-Jac, dijo que el procesador avícola cooperó en la investigación y «tenía un contrato escrito con el contratista que requería trabajadores legales».

En su testimonio en el juicio, Deivin Escalante dijo que Mar-Jac le pagaba a la pareja $175 por día por cada trabajador. Los Escalante luego pagaron a los empleados alrededor de $120 por día, dijo. Durante tres años, la pareja recibió más de $16 millones en ingresos de Mar-Jac, dijo el Departamento de Justicia de EE. UU.

Antes de que los agentes federales arrestaran a la pareja en octubre de 2020, los Escalante compraron varias propiedades y autos de lujo.

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